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Brèves

Les humains aussi ont du nez (étude)

Les hommes aussi ont du flair ! Ils n’ont même rien à envier aux autres mammifères. Selon une récente étude, la soi-disant infériorité des hommes à distinguer une vaste palette d’odeurs ne serait qu’un mythe entretenu depuis le XIXe siècle.

La soi-disant infériorité des hommes à distinguer une vaste palette d’odeurs n’est qu’un mythe selon des scientifiques. © miljko / Istock.com

La soi-disant infériorité des hommes à distinguer une vaste palette d’odeurs n’est qu’un mythe selon des scientifiques. © miljko / Istock.com

«  Il y a une croyance culturelle ancienne selon laquelle pour qu’une personne soit rationnelle et raisonnable, elle ne peut pas être dominée dans ses actions par le sens de l’odorat, vu comme purement animal », explique John McGann, professeur adjoint de psychologie à l’Université Rutgers, dans le New Jersey. Il est le principal auteur de ces travaux basés sur un ensemble d’études, publiés jeudi dans la revue américaine Science.

En fait, explique ce scientifique, « le bulbe olfactif humain qui transmet des signaux à d’autres zones du cerveau pour aider à identifier les odeurs est plutôt développé et contient un nombre similaire de neurones que chez les autres mammifères  ».

« Nous pouvons donc nous mesurer, pour la capacité à détecter et à distinguer les odeurs, aux chiens et aux rats, qui comptent parmi les meilleurs renifleurs du règne animal  », affirme-t-il.

Selon les chercheurs, les humains pourraient peut-être distinguer un milliard de milliards d’odeurs différentes, soit largement plus que les quelque 10.000 mentionnées dans les manuels de psychologie.

« Nous pouvons détecter et différencier une palette extraordinairement étendue d’odeurs », assure le professeur McGann, selon qui l’odorat humain est plus sensible à certaines odeurs et parfums que celui des rats et des chiens.

Les humains sont capables de détecter des odeurs sur un sentier ou une piste, assure le scientifique, relevant aussi que « nos comportements et états affectifs sont influencés par l’odorat ». Il ajoute que les chiens sont probablement meilleurs pour détecter les différentes odeurs de l’urine, mais que l’odorat humain est sans doute bien supérieur pour sentir la palette des effluves d’un grand vin.

Les auteurs de cette étude estiment que les préjugés sur la capacité de l’odorat humain remontent au neurologue et anthropologue français du XIXe siècle Paul Broca, selon qui l’homme a un appareil olfactif limité. Il estimait que, contrairement aux animaux, les hommes dépendent de leur intelligence pour survivre, pas de leur odorat. Cette assertion avait même influencé l’inventeur de la psycho-analyse, Sigmund Freud, selon qui cette déficience olfactive rendait les humains plus vulnérables à des maladies mentales, rappelle le professeur McGann.

Cette idée de l’infériorité olfactive humaine avait aussi été alimentée au cours des décennies par des études génétiques. Celles-ci ont révélé que les rats et souris possédaient des gènes agissant sur environ mille différents capteurs sensoriels qui sont activés par les odeurs, contre seulement 400 environ chez les humains. En réalité, juge le professeur McGann, rien n’appuie la notion selon laquelle un bulbe olfactif plus grand par rapport au reste du cerveau confère une supériorité de l’odorat.

Ce chercheur explique que la capacité à sentir un vaste éventail d’odeurs a une grande influence sur le comportement humain en déclenchant des émotions ou en faisant ressurgir des souvenirs, jouant ainsi un rôle important dans le syndrome post-traumatique.

Avec AFP/Relaxnews

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